Het was ooit anders, maar de competities en evenementen rond esports schieten tegenwoordig als paddenstoelen uit de grond. Eén van de mensen die dat in goede banen moet leiden is Davy Sysmans uit Herentals. Zo is hij onder andere betrokken bij de RIV4L Lan Tour, waarbij 4 verschillende stops worden aangedaan binnen de competitie. Ook werkte hij aan de RIV4L College League, waar hogescholen en universiteiten het tegen elkaar uitvochten.

Zelfs meer dan tien jaar geleden was Davy geen onbekende in de lokale en internationale esports scene. Hij was meerdere jaren actief als speler op hoog niveau in de game Call of Duty. Wij spraken hem aan en polsten naar zijn verleden als speler en welke invloed dat heeft op zijn huidige rol als organisator en projectmanager.

Hey Davy. Jij bent actief geweest als competitieve esports speler, kan je even toelichten in welke periode dat net was?

“Ik ben begonnen als esporter in 2004, dus aan het prille begin van de sector. Volgens mij speelde ik mijn laatste toernooi in 2009, maar ik ben afgelopen jaar nog actief geweest met een kleinere game. Daarvoor heb ik ook rondgereisd en deelgenomen aan events, maar dat was van kortere duur.

Je bent begonnen in 2004. Gingen de events waaraan je deelnam dan voornamelijk door in het buitenland of was er ook al wat gaande in België?

“In 2004 was ik echt nog een opkomend en jong ‘talent’, als ik het zo mag noemen. Ik speelde dus nog in de lagere regionen en moest mezelf nog opwerken in het Belgisch circuit. Toen waren dat voornamelijk online toernooien op het 9lives forum, want dat was de plek waar de community indertijd samenkwam.”

“Als je een goede prestatie neerzette dan kon je daar aan de teams tonen dat je een getalenteerde speler was.” – Davy Sysmans

“Ook de LAN-party’s waren belangrijk, zoals Frag-o-Matic en OCC (Ordened Computer Chaos). Dat waren toen de twee grootste LAN events in België. Als je een goede prestatie neerzette dan kon je daar aan de teams tonen dat je een getalenteerde speler was. Op die manier kon je dus een kans verzilveren om ook internationaal aan de slag te gaan, door bij een goed team binnen te geraken.”

Met welke games ging jij zo allemaal aan de slag?

“Voor mij is het in 2004 begonnen met de eerste Call of Duty op de computer, gevolgd door Call of Duty 2 dat uitgekomen is in 2005 en Call of Duty 4 in 2007. Dat heb ik dan uiteindelijk gespeeld tot in februari 2009. Toen vond mijn laatste toernooi plaats, dat doorging in Londen. Afgelopen jaar heb ik dan ook nog Batallion 1944 gespeeld, dat heel erg gebaseerd is op de games die ik vroeger speelde.”

Davy Sysmans


Kan je me wat meer vertellen over de teams waarvoor je hebt gespeeld?

“De meeste mensen zullen mij kennen van mijn tijd bij TEK9, wat toen een heel grote naam was binnen de ‘Call of Duty’ scene. Niet enkel omdat wij hoge toppen scheerden als spelers binnen dat team maar omdat er een community website aan verbonden was met tienduizenden gebruikers. Bijna de ganse ‘Call of Duty’ community was daar actief. Jammer genoeg bestaat de website al enige tijd niet meer.”

“Mijn grootste successen komen uit ‘Call of Duty 2’. ons boerenjaar was 2007 waar we een heel jaar lang elke internationale finale haalden en maar eentje ervan verloren. De meest befaamde overwinningen waren het wereldkampioenschap in de Verenigde Staten (WSVG Dallas) waar we teams zoals Dignitas, SPEED-LINK en Pandemic achter ons lieten. En het Europees kampioenschap in Nederland (Clanbase Eurocup XV) waar we H2k in de finale versloegen. In de periode 2006-2007 behaalde ik 10x op rij de top 3 op internationale toernooien waardoor ik in september 2007 de meeste succesvolle COD-speler van de wereld was.”

“In november 2007 kwam ‘Call of Duty 4’ uit. Een game waarin je merkte dat Activision al meer richting de console-doelgroep ging. Het spel lag me persoonlijk veel minder maar het had nog wel een levendige PC-scene dus bleef ik gemotiveerd door de competitie en het reizen naar toernooien. We haalden de grote successen van ‘Call of Duty 2’ niet meer maar bleven wel consistent top 5 in de wereld tot ergens in 2009, toen we er als team mee stopten. Ik heb nog een aantal stints gehad bij teams zoals Button Bashers en Team Infused waar ik o.a. de finale van ESL Pro Series UK mee behaalde. Dit was één van mijn laatste wapenfeiten. Fnatic vroeg me hierna nog om enkele toernooien mee te spelen, wat me terug motiveerde, maar dit ging uiteindelijk niet door en ze stopten toen tijdelijk met COD4.”

Davy Sysmans
Op welke vlakken zijn de events van toen verschillend aan die van nu? Zijn er grote veranderingen geweest?

“Toen ik begon in 2004 op de Belgische LAN’s speelden we echt in magazijnen met duizenden gamers, aan eigen tafels met een eigen computer. Dat was echt de beginperiode en dan denk ik bijvoorbeeld aan Frag-o-Matic. Het leuke aan die LAN is dat alles eigenlijk grotendeels hetzelfde is gebleven als vroeger, wat uiteraard ook wel hun opzet is. Hun prijzengeld is hoger, maar het algemene principe blijft hetzelfde.”

“Toen ik internationale toernooien begon te spelen was de sfeer wel heel anders” – Davy Sysmans

“Later toen ik internationale toernooien begon te spelen was de sfeer wel heel anders. Die toernooien waren echt specifiek gemaakt om competitief te spelen, dus we namen niet onze eigen computer mee, kregen hotelkamers en de wedstrijden zelf gingen vaak door in een televisiestudio. Dat was allemaal veel professioneler en het prijzengeld lag hoger. Op dat vlak zijn de principes vrijwel onveranderd. Het draait puur om de competitie.”

Dus voor de spelers is er eigenlijk niet zoveel veranderd?

“Nee, eigenlijk is er voor de spelers amper iets veranderd, uitgezonderd dat alles een stuk strakker en professioneler verloopt. Wij speelden in 2007-2008 toernooien voor €20.000 tot €25.000 terwijl er vandaag gespeeld wordt om bedragen die daar het tienvoudige van zijn. De sfeer die daarrond hangt is dus gans anders (lacht). Dat aspect in het specifiek valt eigenlijk niet meer te vergelijken.”

Je bent nu vooral zelf aan het organiseren. Kan je wat vertellen over je recente projecten?

“Wij organiseren nu voornamelijk events in de Benelux. Het eerste project waar ik aan bezig ben is de RIV4L Lan Tour, wat eigenlijk een tour is op 4 verschillende stops. Zo passeren we op de twee edities van Frag-o-Matic, één keer op The Party in Eindhoven en uiteindelijk eindigen we op Victory Lan in Gent Expo. In totaal is er €42.500 aan prijzengeld te verdelen. Per stop kan je ook punten verdienen voor de overkoepelende ranking.”

“Dus je krijgt punten naargelang het behaalde resultaat op de stops en zo kan je klimmen in de ranking. Er vallen ook extra punten te verdienen door een stabiele line-up te behouden, wat een groot probleem was in de Benelux. Wanneer een team een minder resultaat neerzet beginnen ze vaak te snel met spelers te schuiven, wat we uiteraard niet willen. Dus we willen de scene doen groeien via stabiliteit. Daarom kan je extra punten verdienen door met dezelfde line-up aan te treden op de stops. Spelers uitwisselen kost je punten.”

“vooral ook voor de sponsors is dat heel interessant omdat ze zo makkelijk een specifieke doelgroep kunnen bereiken die je via andere media moeilijker kan bereiken.” – Davy Sysmans

“Daarnaast doe ik ook nog de RIV4L College League, wat een esports competitie is tussen verschillende hogescholen en universiteiten in België. Zo spelen ze FIFA 19, Hearthstone en League of Legends. Dat is een heel leuk project om te organiseren, maar vooral ook voor de sponsors is dat heel interessant omdat ze zo makkelijk een specifieke doelgroep kunnen bereiken die je via andere media moeilijker kan bereiken.”

RIV4L Lan Tour


Was het makkelijk om zo’n College League op poten te zetten?

Eigenlijk ging dat vlot qua opstart. Het concept staat nog niet volledig op punt, maar de komende tijd zal dit uitgroeien tot een heel mooi product. Het is leuk dat de scholen die deelnemen hieraan willen meewerken en progressief zijn als het op esports aankomt. Esports is in België volgens mij nog steeds een relatief moeilijk verhaal om te verkopen want mensen hebben er soms nog een verkeerd beeld over. Als je dat vergelijkt met een land als Denemarken, waar teams zelfs subsidies krijgen van de overheid, is dat soms jammer (lacht).”

“Het is de ideale voedingsbodem voor teams om jong talent te vinden. Alle deelnemers zijn jonge kerels die hongerig zijn om zichzelf te bewijzen.” – Davy Sysmans

“Het is de ideale voedingsbodem voor teams om jong talent te vinden. Alle deelnemers zijn jonge kerels die hongerig zijn om zichzelf te bewijzen. Wij willen hen de kans bieden om kennis te maken met esports in een professionele context, want sommige deelnemers doen dit voor de eerste keer.”

RIV4L Lan Tour

Heb je ook nog opkomende projecten hier in België waar je al wat meer over kan vertellen?

“GameForce Masters ligt in het vooruitzicht, wat het grootste Benelux toernooi moet worden met €30.000 prijzengeld in één toernooi. Er worden kwalificatiewedstrijden georganiseerd doorheen de zomer en de finales zullen doorgaan op GameForce, de grootste Belgische gaming beurs, in Mechelen begin oktober. We hebben ook heel leuke partners voor dat project, zoals automerk ‘Audi’, die uiteraard ook die jonge doelgroep wil bereiken.”

Is er qua organisatie in België veel veranderd op vlak van sponsoring? Zijn er investeerders die de markt recent misschien wat meer hebben ontdekt?

“Zeker en vast. Toen ik vroeger een toernooi won hier in België kreeg je vaak enkel een nieuw toetsenbord in je handen geduwd. Die prijzen zijn ondertussen al helemaal anders omdat er via sponsors meer geld kan worden vrijgemaakt. Nu kan je grote cash prijzen winnen of, wat recent is gebeurd, win je een auto waar je een bepaalde tijd in mag rondrijden. Het is niet meer te vergelijken.”

Is de perceptie in de media ook aan het veranderen?

“Ik denk het wel. De finale van de RIV4L College League ging ook door op de VRT en werd gehost door Studio Brussel. Een ander traject doen we met Sporza en MNM. Dat zijn dus écht wel mediapartners van nationaal niveau die begrijpen dat er in esports in ons land ook iets te zien en te vertellen valt. “

“Toen ik in 2007 nog actief was als speler kwamen wij soms ook wel in de krant, maar de invalshoek was vaak anders dan vandaag de dag. Wij hebben bijvoorbeeld ooit een documentaire rond ons gekregen in ‘Koppen’. We vonden het vooral belangrijk om het stigma te doorprikken dat gamers en esporters allemaal nerds zijn die in de kelder van hun moeder met hun computer bezig zijn.”

VIDEO: De befaamde 'Koppen' documentaire rond Tek9

“Als we het echt hebben over de perceptie van het publiek, zijn we volgens mij wel nog niet zo hard gegroeid. Ik denk dat er nog vaak de foute onderwerpen in de spotlight worden geduwd, maar al bij al mogen we over de media niet klagen. We zijn blij dat ze ons, meer en meer dan toch, ook positief in het nieuws brengen.”

Wat spreekt je eigenlijk aan in de sector? Waarom doe jij wat je doet?

“Esports heeft eigenlijk altijd in mijn bloed gezeten sinds ik het ontdekt heb. Ik ben er eigenlijk nooit mee gestopt, want ik ben altijd alles blijven volgen. Het is een passie voor mij en het is fantastisch dat ik na mijn spelerscarrière in de industrie kan blijven werken. Volgens mij is die passie voor de sector ook nodig om erin bezig te blijven.”

Als we je aanspreken als organisator en je moet zeggen wat een evenement tot een succes maakt, waar moet de focus dan voornamelijk op liggen?

“Mijn filosofie is voornamelijk om eerst te focussen op de spelers. Dat begint al bij het materiaal waar ze mee moeten spelen. Het is belangrijk om er voor te zorgen dat die computers tip-top in orde zijn, want het comfort van de spelers moet op de eerste plaats staan. Je kan niet maken dat ze met slecht tot matig materiaal moeten werken. Sponsors moeten echter ook tevreden blijven, dus je moet daar uiteraard wel een gulden middenweg in vinden.”

“het comfort van de spelers moet op de eerste plaats staan.” – Davy Sysmans

Ook competitieve integriteit is belangrijk. Een finale van de game League of Legends kan je bijvoorbeeld niet in één map beslechten. Daar moet je minstens een best-of-three van maken zodat er herkansingen en een comeback mogelijk zijn, zodat uiteindelijk het beste team met de overwinning naar huis gaat. Dit geldt trouwens voor de meeste games. Dat is ook interessanter voor je publiek dat live mee volgt, want dat levert verhalen op die blijven hangen.”

Hoe zie jij de esports scene in België nog verder evolueren?

“Ik heb het gevoel dat de cijfers voor Belgische toernooien aan het toenemen zijn, wat ook de interesse van sponsors zal doen stijgen. Op die manier kunnen teams groeien en zo zullen spelers ook meer professionele begeleiding kunnen krijgen zoals een loon, bijvoorbeeld. Dat gebeurt nu ook, maar daar kan je nog niet van leven. Ik geloof echter wel dat het mogelijk is dat we in de toekomst esporters in België hebben die in deze scene actief zijn en er full-time van kunnen leven.

“Op basis van het enthousiasme en de interesse die ik vandaag zie kan ik alleen maar concluderen dat de scene gaat blijven groeien en uitbreiden.” – Davy Sysmans

“Daar zijn we echter nog een aantal jaren van verwijderd. De game industrie is nog steeds aan het groeien en esports is daar uiteraard een vertakking van, dus het ene brengt het andere met zich mee. Op basis van het enthousiasme en de interesse die ik vandaag zie kan ik alleen maar concluderen dat de scene gaat blijven groeien en uitbreiden.”

We kijken alvast uit naar je toekomstige projecten, Davy. Bedankt voor het interview.