Esports mag nu dan wel een groeiende en bloeiende sector zijn, het had zeker en vast niet mogelijk geweest zonder zijn pioniers. Mensen die het groots zagen en die met een visie werkte aan de veelbelovende sector en zo de fundamenten hebben gelegd van het bouwwerk dat er nu staat.

Onder hen vinden we Steven Leunens (34) terug. Hij is zaakvoerder van 4Entertainment dat ondertussen een klinkende naam is in de esports sector waar Steven zelf al meer dan een decennium actief is. Eerder was hij eigenaar van zijn eigen team, waarbij hij zijn eerste stappen als manager zette. Wij vroegen Steven naar zijn verleden als ondernemer en hoe hij de sector vandaag de dag ziet.

Laten we beginnen bij het begin, Steven. Hoe ben jij in de esports sector terecht gekomen?

“Daar hangt eigenlijk een leuke anekdote aan vast. Ik was in mijn jeugdjaren vaak bezig met Medal of Honor: Allied Assault en ik was daar helemaal niet slecht in. Althans, dat geloof ik toch graag zelf (lacht). Later werd ik dan ook uitgenodigd voor een team en na een tijdje merkten we ook dat we beter waren dan heel wat andere teams in de Benelux.”

“Toen zag ik dat een ander team van hun organisatie een shirt gesponsord kreeg, dus ik vroeg aan de eigenaar van ons team waarom zij shirts kregen en wij niet. Hij vertelde me droogweg dat ik het zelf moest doen als ik het beter kon dan hij. Dus ik heb vervolgens de daad bij het woord gevoegd en m’n eigen gaming team opgericht. Dat team is dan uiteindelijk Tek9 geworden, wat is uitgegroeid tot één van de grootste Call of Duty teams en communities ter wereld met 110.000 geregistreerde leden. Dat team is uiteindelijk ook nog wereldkampioen geworden.”

“Het is gegroeid van een klein aantal mensen die samenkomen tot een grote community, wat binnen esports wel vaker gebeurt.” – Steven Leunens

“Ik ben daar eerst gestart als een soort speler-manager, maar later heb ik mezelf meer en meer toegelegd op management. Ik begon alsmaar meer te organiseren en probeerde ook om de community in leven te houden. Zo ben ik dus stelselmatig die wereld binnengerold om het zo te zeggen. Het is gegroeid van een klein aantal mensen die samenkomen tot een grote community, wat binnen esports wel vaker gebeurt.”

Jij hebt van één van je grootste hobby’s dus je beroep kunnen maken?

“Inderdaad, ik heb eigenlijk altijd verder gebouwd op mijn hobby. Toen ik naar het hoger onderwijs trok wou ik iets in die richting gaan studeren, waardoor je al snel op informatica uitkomt. Na twee jaar informatica studeren merkte ik echter dat de reden waarom ik het studeerde amper aan bod kwam. Ik zag het ook niet zitten om in mijn latere leven ganse dagen achter mijn computer door te brengen.”

“Dus ik besloot om over te schakelen naar marketing omdat die richting duidelijk meer in mijn interessesfeer lag. Uiteindelijk was school maar bijzaak, want ik ben er wel van overtuigd dat ik meer uit de praktijk heb geleerd. Vaak wist ik meer op vlak van sociale media dan de docenten, dus er zijn echt momenten geweest dat ik de uitleg voor de klas moest doen (lacht).”

“Zo waren wij in 2009 al bezig met een YouTube kanaal voor ons team Tek9 en hadden we al een miljoen weergaven bereikt. Ook ons forum scheerde toen nog hoge toppen. We wisten toen al dat sociale media één van de pijlers was om onze community samen te brengen.”

VIDEO: Steven Leunens over Tek9 (2007)

“Wat voor impact denk je dat Antwerp eSports Festival heeft gehad op de esports industrie hier in België?”

“Goh, ik denk dat het evenement zeker en vast een impact op de esports scene in België heeft gehad. Als ik erop terugkijk denk ik vooral dat het in diezelfde periode een positieve invloed heeft gehad op het Europese niveau. De mensen die er toen bij waren zitten allemaal een stukje hogerop in de esports industrie op wereldniveau. Ik denk dat Antwerp eSports Festival enorm veel mensen uit de community heeft samengebracht die de industrie van vandaag mee vorm hebben gegeven.”

“Dan spreken we onder andere over mensen die bij de eerste dertig of veertig mensen zaten die aan de basis van Twitch stonden. Er zaten ook heel veel mensen bij die vandaag de dag nog steeds actief zijn in de gaming industrie als influencers en content creators. Dan kunnen we volgens mij wel stellen dat het Antwerp eSports Festival heel wat gefaciliteerd heeft op Europees en internationaal niveau.”

“België hinkte toen, en nu eigenlijk nog steeds, achterop als je kijkt naar wat er in andere landen allemaal plaatsvond.” – Steven Leunens

“België hinkte toen, en nu eigenlijk nog steeds, achterop als je kijkt naar wat er in andere landen allemaal plaatsvond. De impact van het evenement in België is er ook absoluut wel geweest, want we hebben alle nationale pers gehaald en een positieve sfeer gecreëerd. Het heeft er echter niet voor gezorgd dat we ineens de grootste investeerders hadden op lokaal niveau of dat de Belgische politiek ineens achter ons ging staan.”

Je organiseert vandaag de dag nog steeds evenementen. Hoe moeilijk was het toen (2008) om investeerders te vinden in vergelijking met nu?

“De tijden zijn uiteraard enorm veranderd. Als we spreken over 2008 dan zitten we ook rond de financiële crisis, wat uiteraard niet de leukste periode was om iets te gaan organiseren (lacht). Dat zorgde ervoor dat investeerders vinden een beetje lastiger was. Enerzijds was er weinig geld te verdienen met het fenomeen esports in die tijd, want de industrie was geen miljardenindustrie zoals ze nu is. Anderzijds was er wel veel interesse van uitgevers en bedrijven die specialiseren in hardware om de investeren in de groeiende markt die esports toen al wel was.”

VIDEO: Promotievideo Antwerp Esports Festival

Je hebt doorheen de jaren aan verschillende projecten meegewerkt, maar wat was je eerste project in de esports industrie?

“Dat was GameVibes. Als jonge en naïeve kerel heb ik een hele tijd terug een limited company opgericht in Engeland, omdat ik iets moest kunnen tonen wanneer ik naar een sponsor toeging.

“Later kreeg ik van mijn opleiding de opdracht om aan mijn afstudeerproject te beginnen, dus heb ik besloten om een groot esports toernooi op poten te zetten hier in België. Ik was niet echt aan mijn proefstuk toe, want ik ben al in 2005 begonnen met het organiseren van evenementen in de kelder van Outpost in Antwerpen.”

“Ik was niet echt aan mijn proefstuk toe, want ik ben al in 2005 begonnen met het organiseren van evenementen in de kelder van Outpost in Antwerpen.” – Steven Leunens

“Ik kon dus niet echt meer verder met die limited company die ik eerder had opgericht, dus heb ik mijn bvba Gamevibes opgericht van waaruit ik het evenement kon organiseren. Zo is uiteindelijk het Antwerp eSports Festival tot stand gekomen in het Hilton hotel. Die bvba is dus eigenlijk wel een noodzaak geweest, want we trokken toen sponsors aan als Intel en Packard Bell. Het was dus wel belangrijk dat alles een beetje beter geregeld werd.”

VIDEO: Steven Leunens over sponsoring in esports

“Investeren in esports was toen meer een risico, waar niet noodzakelijk een return werd verwacht op de investering. Net omdat de markt toen nog zo jong was, kon je met een goed verhaal en een goed plan wel wat geld loskrijgen bij investeerders. Zo heb ik uiteindelijk ook Antwerp eSports Festival kunnen uitbouwen.“

“Dat is vandaag de dag helemaal anders. Afgelopen anderhalf jaar zien we toch dat bedrijven beter weten hoe de markt ligt en hoe de industrie in elkaar zit en verwachten ze een degelijke return op hun investering. Het grote verschil is dan natuurlijk wel dat de bedragen fors de hoogte in zijn geschoten. Je kan nu gerust één of twee nullen achter het bedrag zetten van wat we indertijd ter beschikking hadden.”

Wat is de belangrijkste factor geweest die er voor heeft gezorgd dat de industrie zo fel kon groeien?

“Eerst en vooral heeft er een professionalisering plaatsgevonden, voornamelijk op globaal niveau maar ook hier in België. Vroeger hadden we enkele grote toernooien per jaar waar fors wat geld achter zat, maar vandaag zijn het aantal events niet meer op één hand te tellen. We zijn eigenlijk geëvolueerd van een iets meer grassroots verhaal naar een investeringsklimaat.Er zijn nu ook veel meer kapitaalkrachtige bedrijven die geïnteresseerd zijn om te investeren in esports.“

“Als het publiek er is, volgt het geld vanzelfsprekend ook.” – Steven Leunens

“Dat is uiteraard ook een gevolg van de blijvende groei van de industrie, wat dan weer veel te maken heeft met hoeveel mensen we esports konden tonen. Op dat vlak mogen we de impact van Twitch niet onderschatten. Zij hebben er voor gezorgd dat een globaal publiek de industrie kon vinden. Als het publiek er is, volgt het geld vanzelfsprekend ook.”

We spraken daarnet over de verslaggeving van Antwerp eSports Festival in de nationale media. Denk je dat esports ondertussen al meer omarmd is door de mainstream media in ons land?

“Meer en meer, denk ik. Ik vind het bijvoorbeeld al heel goed om te zien hoe één van onze partners binnen 4Entertainment esports aan het omarmen is. Dan heb ik het over Sporza, dat toch een traditionele sportentiteit is binnen een toch wel politiek orgaan als de VRT. Het is niet makkelijk om esports daar op de agenda te krijgen, maar dat gebeurt ondertussen wel, wat heel fijn is om te zien.“

“Het gebeurt wel nog veel dat de media esports op een stiefmoederlijke manier benadert en dat ze maar al te vaak het stereotiepe beeld in de verf zetten.” – Steven Leunens

“Het gebeurt wel nog veel dat de media esports op een stiefmoederlijke manier benadert en dat ze maar al te vaak het stereotiepe beeld in de verf zetten. Het gaat ook nog altijd te vaak over hoeveel mensen in de industrie verdienen en dat verhaal mag ook wel eens stoppen. Ergens begrijp ik dat, want ze moeten esports kunnen verklaren aan het doelpubliek dat er misschien nog nooit over heeft gehoord, maar het komt vaak terug en dat is best pijnlijk. Desondanks is het leuk om esports vaker en vaker in het nieuws op te zien duiken en dat er op een professionele manier over bericht kan worden.”

Heb jij nog advies voor mensen die het esports landschap willen betreden, zij het als organisator of als investeerder?

“Het belangrijkste advies dat ik kan geven is om jezelf te omringen met mensen die kennis van zaken hebben en dat het belangrijk is om te weten wie je voor je hebt zitten. Er zijn heel veel ‘cowboys’ op de esports markt. Mensen die denken dat ze de waarheid in pacht hebben en alles weten, ook al zitten ze nog maar één of twee jaren in de industrie. Wat zij zitten te vertellen dat is meestal onzin.”

“Ik zeg, als iemand die al 17 jaar in esports bezig is, dat ik zelfs nog niet 5% weet van alles wat er zich hier afspeelt. Uiteraard heb ik mijn expertise en kennis rond bepaalde verhalen, maar ik heb een uitgebreid netwerk nodig als het om een game gaat waar ik weinig van af weet. Dota 2 is bijvoorbeeld een game waar ik niet genoeg rond weet, dus ik heb mij doorheen de jaren omringd met mensen die daar wél veel over weten. Dan is het een kwestie van die mensen te bellen en jezelf te informeren. Je netwerk is enorm belangrijk.”

“Daarnaast moet je er ook voor zorgen dat een eigen niche uitbouwt. Specialiseer jezelf, waardoor jij ook waardevol bent voor de mensen in je netwerk. Probeer dus stelselmatig meer en meer kennis te vergaren en nieuwe contacten te leggen.”

Bedankt voor je tijd, Steven, en nog veel succes met je toekomstige projecten.