Zonder georganiseerde teams waarin spelers samen spelen om andere teams een kopje kleiner te maken, spraken we nu niet over esports. Binnen de esports sector zijn teams altijd een fundamenteel onderdeel van het ecosysteem geweest en de afgelopen jaren groeiden ze meer dan ooit uit tot enorme merken binnen de industrie.

Ook hier in de Benelux hebben we enkele esport teams in de rangen. Onder hen het Belgische Sector One, opgericht door Ken Sevenants. Wij spraken met Damien Rapoye, de managing director van het team, over hoe het is om een team te runnen in de Benelux scene en hoe belangrijk teams zijn binnen de sector.

Hallo Damien, kan jij ons wat meer vertellen over Sector One?

“Sector One is van origine een Belgisch team, dat zijn start heeft gekend in League of Legends. Momenteel zijn we nog altijd actief in League of Legends, maar hebben we ook spelers die actief zijn in Hearthstone. Die twee games zijn eigenlijk degene die het nauwst aan ons hart liggen. We hebben in het verleden al teams gehad binnen andere games, maar League of Legends en Hearthstone zijn een beetje onze ‘boemerangs’.“

Heb jij altijd al een persoonlijke interesse gehad in esports? Heeft dat een rol gespeeld voor je huidige taak bij Sector One?

“Ik ben altijd bezig geweest met games en was zelf al counter-strike aan het spelen vanaf 1999, dus da’s al wel een tijdje (lacht). Eigenlijk ben ik zo in het competitieve aspect gerold. We hebben een team opgericht met vrienden, namen al eens deel aan een LAN party, probeerden om betere en betere resultaten neer te zetten, … .”

“Ik had een duidelijk idee van wat ik wou doen en die studierichting was eerder een soort blok aan mijn been voor wat ik wou bereiken.” – Damien Rapoye

“Uiteindelijk is mijn interesse meer richting het runnen van een team en het marketingaspect gegaan dan het spelen zelf. Zoeken van sponsors en alles wat daar bij kwam kijken, dat waren mijn voornaamste interesses.  Toen ik mijn hogere studies heb aangevat heb ik voor marketing gekozen en ik moet eerlijk zeggen dat ik die niet heb voltooid. Ik had een duidelijk idee van wat ik wou doen en die studierichting was eerder een soort blok aan mijn been voor wat ik wou bereiken.”

Damien Rapoye


Wat is het moeilijkste aspect aan het beheren van een team? Zijn er bepaalde valstrikken waar ook andere teams soms intrappen?

“Het moeilijkste aspect is ongetwijfeld het karakter-aspect en dat zie ik overal terugkomen. Je zit met een team dat voor de meeste games bestaat uit meerdere spelers en vaak hebben die spelers een contrasterende ambitie of een heel verschillend karakter. Die spelers dan allemaal op één lijn krijgen is iets dat je als eigenaar en manager nooit in handen hebt, ongeacht hoeveel tijd je er instopt. Je kan daarin wel vooruitgang boeken, maar karakters binnen een team zijn altijd het lastigste werkpunt.”

Als we dan een kijkje nemen naar het financiële aspect van een esports team, kan je daar ook valstrikken in aanduiden? Waar gaan veel teams aan ten onder?

“Wat we de afgelopen jaren vaak zien is dat bepaalde teams opkomen met een zeer sterke line-up, maar dat ze volgend seizoen eigenlijk al niet meer bestaan. Mensen denken dat esports iets is waar je geld in stopt en meteen rendement krijgt op je investering, maar het omgekeerde is waar. Als dat je intentie is, zeker hier in de Benelux, dan hou je best je spaargeld nog even bij en investeer je het niet in een esports team.”

“Als je te veel focust op het team zelf heb je geen garanties, want zeker hier in de Benelux veranderen de teams constant.” – Damien Rapoye

“Het is beter om dat stelselmatig uit te bouwen. Wij willen bij Sector One meer vanuit het merk werken en daar de focus op gaan leggen. Als je te veel focust op het team zelf heb je geen garanties, want zeker hier in de Benelux veranderen de teams constant. Er vertrekt altijd wel een speler hier en daar. Daarom kan je beter vanuit je merk vertrekken en investeren in merchandise, sociale media en ga zo maar verder. We ondervinden nu ook dat onze basis sterker begint te worden en dat die stevige basis ook een invloed heeft op onze teams. Dat maakt ons werk qua management makkelijker.”

Denk jij dat het een trend is dat teams meer en meer op het merk beginnen te focussen in plaats van het team? Ik denk dat we daar internationaal wel wat voorbeelden van kunnen aanhalen.

“Internationaal is dat zeker en vast een trend, dan denken we aan teams als 100 Thieves die ook positioneren op het merk. Amerika is natuurlijk wel een andere markt, maar dat wil niet zeggen dat het hier in de Benelux niet belangrijk is om je merk uit te bouwen. Toch denk ik dat het hier nog niet zo hard leeft, want uitgezonderd wij bij Sector One en teams als Echo Zulu en Defusekids, zie je het nog niet zo vaak gebeuren.”

Sector One

Eén van de belangrijkste dingen blijft uiteraard nog steeds de games waarin jullie als team actief zijn. Kan je wat dieper ingaan op jullie huidige teams?

“Zoals ik eerder al zei zijn we altijd het meest actief geweest in League of Legends, ook vandaag nog. Onze focus daar blijft uiteraard Benelux en we zetten ook in op lokaal talent. Ons hart en onze ruggengraat blijft ook Belgisch en dat is ook hoe we ons nog steeds profileren als team. Dat wil zeggen dat in leagues waar er een onderscheid is, zoals bijvoorbeeld ESL Dutch en ESL Proximus, we de Belgische kaart trekken (in dit geval dus ESL Proximus).”

“In Hearthstone hebben we ook een mix van spelers. Zo hebben we twee Belgen die actief zijn en twee Nederlanders. Recent zaten Nederlander ‘AVZ’ en Belg ‘Sjoesie’ zelfs in Korea om daar te gaan spelen. In de Benelux zelf is Hearthstone een redelijk kleine markt, maar omdat we zo’n sterke spelers hebben kunnen we wel zeggen dat we dominant zijn binnen die markt. We zijn in Hearthstone denk ik ook consistenter dan in League of Legends.”

Zijn er plannen om teams op te stellen in andere games of om, eventueel, opnieuw actief te worden in games waar jullie al eens een team rond hadden?

“Wij zijn voortdurend aan het zoeken naar de nieuwste games en trends om aan deel te nemen. Enerzijds om commerciële redenen en anderzijds om een nieuw doelpubliek te kunnen aanspreken. Dan denken we aan games als Rocket League, wat heel erg makkelijk te begrijpen is voor kijkers en een nieuw publiek. Dat zien onze partners ook graag, want dat haalt de instapdrempel omlaag. Vergelijk dat met games als League of Legends en Hearthstone, die je niet uitgelegd krijgt aan een leek op 5 minuten tijd (lacht). Zo proberen we een nieuw publiek aan te spreken dat we vandaag nog niet bereiken.”

VIDEO: Sector One focust op z'n merk

“Als we dan eerder niet-commercieel gaan denken dan kijken we naar dingen als Fortnite bijvoorbeeld. Fortnite is met hun World Cup bijna dagelijks in het mainstream nieuws geweest, dus denken wij na over hoe wij als Sector One een rol kunnen gaan spelen in die volgende World Cup. Dat wil dus zeggen dat we misschien op zoek moeten naar talent binnen Fortnite en spelers moeten gaan scouten.“

“Mocht er nu bijvoorbeeld plots een nieuwe game op de markt verschijnen die heel erg richting esport neigt, waar ook de developer en publisher massa’s geld tegenaan werpt, dan is het logisch dat we gaan kijken naar manieren om daar in te stappen. Wanneer we gaan beslissen om in een nieuwe game te stappen stellen we onszelf de vraag of die game past in ons DNA en of we daar in de Benelux een leegte mee invullen. Zo proberen we voor onszelf uit te maken of het de moeite is.”

Laten we het nu even hebben over de esports scene hier in de Benelux. Heb jij de afgelopen jaren veel veranderingen opgemerkt op organisatorisch vlak?

“De afgelopen drie jaar is het aanbod sterk toegenomen, natuurlijk. Dan denk ik aan de Benelux Premier League die er sinds vorig jaar is bijgekomen, GameForce Masters is er nu ook, Kayzr heeft ook een rol gespeeld. Ik durf momenteel zelfs te zeggen dat we kunnen spreken van een overaanbod. We gaan in de toekomst echt moeten kijken aan welke toernooien we gaan deelnemen, want het is niet haalbaar om alles mee te doen. We nemen uiteraard deel aan de toernooien omdat er geldprijzen mee te winnen zijn. Als die geldprijs niet significant genoeg is, is het dan nog wel de moeite om de investering te maken om deel te nemen?”

VIDEO: Sector One aan de slag in de Benelux Premier league

Merk jij binnen de Benelux scene ook een mentaliteitswijziging bij de spelers? Kijken zij nu anders naar esports dan vroeger?

“Ik denk, en nu praat ik als een oude man uit mijn generatie (lacht), dat de huidige generatie minder toegewijd is en dat ze teveel naar het buitenland kijken. Ze zien wat de geldprijzen in het buitenland zijn en ze staren zich daar blind op. Wat er echt ontbreekt is de mentaliteit om samen te klitten en met een gezonde teamsfeer iets te willen opbouwen. Ze kijken een beetje te vaak naar zichzelf en niet naar elkaar.”

“Esports lijkt, cru gezegd, op dit moment meer op een bovenmaats georganiseerde cafésport dan een echte competitiesport. Dat proberen we vanuit de organisatie ook op te lossen door de mentaliteit en sfeer juist te krijgen. Ik word vaak als de boeman afgeschilderd omdat ik iedereen op één lijn probeer te krijgen en dat botst soms (lacht). Zoals ik eerder al zei zijn karakters het moeilijkste onderdeel binnen eender welke teamsport.”

Is het nu ook makkelijker om sponsors te vinden als esport team binnen de Benelux dan een aantal jaren geleden? Heeft daar een verandering plaatsgevonden?

“Ik denk dat het momenteel andere sponsors zijn die nu beginnen te investeren dan een aantal jaren geleden. Vroeger had je de klassieke endemische sponsors binnen de scene, die nog altijd aanwezig zijn trouwens, maar nu zie je ook vaker nieuwe sponsors die met hun investeringen meer focussen op het verkopen van hun producten. Ze proberen  hun internationale sponsoring te vertalen op lokaal vlak, wat vaak een struikelblok is.“

“De Benelux is ook een kleinere markt en dat vertaalt zich in de budgettering. Op die manier zal de Benelux altijd achterstaan tegenover de grote markten als een Frankrijk en Spanje.” – Damien Rapoye

“We merken wel dat, wanneer we naar het gehele plaatje kijken, er meer sponsors hun weg naar de markt hebben gevonden. Het is wel zo dat veel van die sponsors nog niet hard willen inzetten op de scene, ze zijn nog altijd afwachtend. De Benelux is ook een kleinere markt en dat vertaalt zich in de budgettering. Op die manier zal de Benelux altijd achterstaan tegenover de grote markten als een Frankrijk en Spanje.”

VIDEO: Sector One in Korea

Met de groei in aanbod en de groei qua sponsors, wat is er nodig om dat voorwaarts momentum binnen de esports scene in leven te houden?

“Zonder enige twijfel structuur, structuur en nog eens structuur. Het belangrijkste is dat er een algemene structuur komt van verschillende lagen, want je kan niet amateurs én professionals in één laag stoppen. Die ga je moeten opsplitsen. Eigenlijk zou je de competitie moeten kunnen opdelen in divisies waarbij teams kunnen doorstoten  naar een hogere divisie of net moeten afzakken.”

“zowel de organisator, het team en de spelers moeten profijt halen uit hun samenwerking.” – Damien Rapoye

“Je moet een niveau van aspiratie scheppen, waarbij de hoogste divisie de meest gestructureerde competitievorm ooit is met mediarechten en een regelgeving. Dat is momenteel nog een ver-van-ons-bed-show vandaag de dag, maar zowel de organisator, het team en de spelers moeten profijt halen uit hun samenwerking. Dat is de enige manier om een gezond ecosysteem te scheppen. Eerst het framework leggen en daar verder op bouwen.”

Welke rol gaan teams spelen in dat nieuwe ecosysteem en de groei van de scene? Wat is hun rol hierin?

“Teams spelen altijd een grote rol. Spelers misschien nog net iets meer, maar in het ecosysteem staan de teams altijd wel ergens centraal. Het is belangrijk dat we binnen dat ecosysteem er voor zorgen dat zoveel mogelijk teams, die er echt voor willen gaan, ook kunnen overleven als ze het nodige talent en de nodige kennis bezitten. Ik trek graag de vergelijking met het voetbal, omdat het voetbal een perfecte illustratie is van de niveau’s die je nodig hebt. Je hebt een Club Brugge en een Anderlecht nodig, maar evengoed ook een kleiner team als een Moeskroen of een Eupen.”

Bedankt voor je inzichten en het gesprek, Damien, en we wensen Sector One veel succes toe in de toekomst.